¿Qué es la Economía Circular?[i]

Esta fue una de las preguntas clave durante la primera versión del Foro de Economía Circular de las Américas (CEFA) que tuvo lugar en noviembre de 2017 en Medellín, Colombia. Como coorganizadora y panelista de CEFA2017, me pregunto sí en realidad logramos llegar a un entendimiento común de lo que es la Economía Circular y cómo se podría implementar este nuevo paradigma como un medio para mejorar el bienestar de las comunidades en las Américas. Esta inquietud me inspiró a escribir este artículo para contribuir al diálogo y discusiones regionales e internacionales sobre cómo se ha entendido la Economía Circular.

 

 

La Economía Circular (EC) se ha reconocido globalmente como el enfoque más promisorio para resolver los actuales retos de sostenibilidad, al desacoplar el crecimiento económico de la extracción de recursos naturales y de los impactos negativos en el medio ambiente.  Una Economía Circular propone mantener productos y materiales a su máxima utilidad y valor en el tiempo y reincorporarlos continuamente en cadenas de valor de forma que se eliminen externalidades negativas como la extracción de recursos, contaminación, degradación del suelo y el cambio climático, entre otros (Ghisellini et al. 2016).  Sin embargo, como Preston (2012) ha señalado, una transición a gran escala hacia una Economía Circular ha sido limitada por la falta de una visión unificada sobre el concepto entre gobiernos y empresas. Por otro lado, el trabajo de Kirchherr et al. (2017) también ha mostrado la divergencia en el entendimiento de la Economía Circular entre académicos y profesionales. Ellos encontraron 114 definiciones diferentes y resaltan la importancia de lograr un entendimiento común para hacer su implementación más pragmática.

 

Para empezar a entender lo que es una Economía Circular, es importante reconocer que diferentes escuelas de pensamiento han aportado y enriquecido sus principios y el enfoque holístico e integrativo actuales. Los fundamentos de la Economía Circular se rastrean a los principios de 1862 con el concepto “basura es igual a alimento” (Skene & Murray, 2015). Desde entonces, los principios de la EC se han ido desarrollando a través de diversas ideas provenientes de la Ecología Industrial, Diseño Regenerativo, Biomímesis, Capitalismo Natural, Cradle to Cradle®, Economía Azul, y Economía del Rendimiento, llegando al enfoque actual de la Economía Circular y popularizado por la Fundación Ellen MacArthur y otros socios intelectuales clave. A continuación, se presenta una breve descripción de cada una de las escuelas de pensamiento que contribuyen a la Economía Circular:

 

Ecología Industrial (Frosch & Gallopoulos 1989)

 

La Ecología Industrial ha contribuido con décadas de investigación inspirándose en los ecosistemas biológicos para lograr sistemas industriales más eficientes enfocándose en flujos de materiales y energía. La Ecología Industrial adopta un enfoque de pensamiento en sistemas, que significa considerar los impactos globales de intervenciones locales. Algunas de las contribuciones a la EC incluyen conceptos cómo procesos en ciclo cerrado, parques eco-industriales en donde las empresas se reubican de forma que los desechos de una se convierten en materias primas para otra, la eliminación de residuos y el pensamiento sistémico.

 

Diseño Regenerativo (Lyle 1994)
 

El diseño regenerativo toma la noción de agricultura de regeneración y la extiende a sistemas industriales. Esta escuela de pensamiento establece que los sistemas industriales podrían organizarse de forma regenerativa con un enfoque en sistemas de apoyo a comunidades. La naturaleza regenerativa de la EC es inspirada en esta escuela de pensamiento.

 
Biomímesis(Benyus, 1998)
 

Para Benyus(1998) la biomímesis es “una disciplina que estudia las mejores ideas de la naturaleza para luego imitar estos diseños y procesos para dar solución a problemas humanos”. La biomímesis considera que la naturaleza es una fuente infinita de inspiración para crear productos seguros y tecnologías para una EC y propone identificar los principios clave de la química que subyacen una función en la naturaleza para entender patrones y procesos que permitirán crear nuevas invenciones químicas para una EC.

 

Capitalismo Natural (Hawken & Lovins, 1999)
 

El capitalismo natural promulga que la sostenibilidad es un buen negocio, al reducir el uso de recursos naturales (eficiencia), rediseñar productos y servicios para cerrar el ciclo, regenerar el capital natural y humano y al reinvertir en la reposición de reservas de capital natural.

 
Cradle to Cradle® - De la Cuna a la Cuna (McDonough & Braungart, 2002)
 

Esta escuela de pensamiento ha influenciado en gran medida la visión actual de la Economía Circular. La noción de Nutrientes técnicos y biológicos de la EC es tomada del enfoque de Cradle to Cradle®(C2C) así como algunos principios que se enfocan en “repensar la forma cómo hacemos las cosas”. Los principios de la filosofía C2C requieren atención al diseño de los productos, la salud de los materiales, la reutilización de materiales después de su uso, el uso de energía limpia, la administración correcta del agua, justicia social y el manejo de cadenas de suministro.

 

Lewis Perkins, presidente del Cradle to Cradle Product Innovation Institute, presentó una visión para la Economía Circular durante CEFA2017 “EC es una economía próspera, en donde materiales seguros son inteligentemente recirculados y manufacturados en formas que impactan positivamente a las personas y el planeta”. También resaltó que el diseño C2C es más que diseñar para circularidad, es también diseño regenerativo, utilizando materiales seguros que pueden recircularse en ciclos técnicos y biológicos, eliminando los desperdicios y extendiendo el uso de productos y materiales.

 
Economía Azul (Gunter Pauli, 2010)
 

La Economía Azul es una idea defendida por Gunter Pauli, Fundador de la Fundación ZERI. De acuerdo a su manifiesto: “utilizando los recursos disponibles en cascadas, (…) los desperdicios de un producto se convierten en materia prima para crear un nuevo flujo de caja”.

 

Algunos de los principios de la Economía Azul, fueron presentados por el Dr. Carlos Bernal, director de la Fundación ZERI para América Latina, durante CEFA2017:

 

  • Aprender de la naturaleza, esto promueve la eficiencia en procesos industriales.

  • Aprovechar la física y la gravedad

  • Todo está interconectado (pensamiento en sistemas)

  • Substituir algo con nada (desmaterialización)

  • Trabajar con los recursos disponibles

  • Generar múltiples beneficios

  • La salud es una prioridad

 

Economía del Rendimiento (Stahel, 2010)
 

El Dr. Stahel sugiere que los bienes de hoy se podrían convertir en “los recursos de mañana … a los precios de ayer”. El argumenta que los ciclos más pequeños preservan más valor a través del principio de inercia: “no repares lo que no está dañado; no remanufactures lo que puede ser reparado; no recicles lo que puede ser remanufacturado”. Esto requerirá un cambio de paradigma hacia servicios- porque los productores tendrán un incentivo para incrementar la vida útil de sus productos y asegurar la propiedad de recursos cuando el usuario ya no requiere los productos.

 

El Dr. Stahel también propone impuestos sostenibles - un cambio de impuestos de recursos humanos (el considera que los seres humanos somos un recurso renovable) a impuestos a la extracción de recursos no renovables. Esto facilitaría la generación de empleos dentro de una Economía Circular y evitaría el agotamiento de recursos naturales.

 

La visión de la Fundación Ellen MacArthur
 

La Fundación Ellen MacArthur (EMF) ha defendido el termino Economía Circular desde el año 2011, el cual ha ganado importancia en los últimos años alrededor del mundo. La EMF explícitamente reconoce las diferentes escuelas de pensamiento en los principios de la Economía Circular:

 

  1. Diseño eco-inteligente: la basura no existe dentro de una EC. Esto es un incentivo para diseñar productos que encajan en ciclos biológicos o técnicos para ser recirculados infinitamente dentro de la economía. Los materiales son seguros y no tóxicos.

  2. Construir resiliencia a través de la diversidad: características tales como modularidad, versatilidad y adaptabilidad son clave para enfrentar retos actuales en donde la incertidumbre es predominante.

  3. Energía Renovable: “Todos los sistemas deberían operar utilizando energías renovables”

  4. Pensamiento Sistémico: a través de la habilidad de entender cómo las partes se influencian unas a otras dentro de un todo, la relación del todo y las partes, nosotros deberíamos pensar en el impacto global de intervenciones locales.

  5. Los desperdicios son recursos: todos los materiales son recirculados en ciclos biológicos y técnicos.

 

¿Es posible lograr un consenso y tomar acciones concretas hacia una Economía Circular Sostenible en las Américas?

 

Dado que el termino EC está aún siendo introducido en las Américas sin concentrarse demasiado en sus principios fundamentales, éste está sujeto a diferentes interpretaciones. Lo anterior, lleva a una situación en donde nuevos profesionales e incluso expertos pueden caer en “trampas” y no demostrar un buen entendimiento de lo que es la Economía Circular, lo que ésta propone y las soluciones o programas de calidad que podrían ser útiles promover y compartir con los diferentes colegas de la región. Adaptar la EC a las diferentes realidades, necesidades y oportunidades de la región para mejorar la calidad de vida de nuestras comunidades, será cada vez más difícil o incoherente, si no hay una correcta interpretación de los principios fundamentales de la EC.

 

Así, creo que es el momento de reconocer que los principios de la Economía Circular ya han sido desarrollados a un nivel profundo, como se ha mostrado en este artículo, y que las personas comprometidas en ayudar a promover y aplicar la EC deberían lograr un consenso en cómo la Economía Circular debería ser entendida en las Américas. Esto servirá cómo la línea base para implementar soluciones pragmáticas para abordar los diferentes retos sociales, económicos y ambientales que siguen estando presentes en nuestro continente.

 

El Foro de Economía Circular de las Américas (CEFA2017) fue el primer paso para empezar a entender la EC y aquí surgieron algunas reflexiones interesantes tales como la importancia de considerar los aspectos sociales tales como la inequidad y la informalidad altamente presentes en la región dentro de cualquier estrategia de Economía Circular: “La Economía Circular es un enfoque completo que propone un conjunto de principios para manejar los recursos de una forma sostenible y benéfica para la biosfera, la tecnosfera y la esfera humana. Los seres humanos tienen un rol central para lograr cambios positivos de desarrollo sostenible” (CEFA2017)

 

CEFA2017 sentó los precedentes para empezar el dialogo a lo largo del continente y se seguirá desarrollando anualmente cómo el medio para facilitar este entendimiento con el objetivo de proponer acciones concretas que involucre a todas las partes interesadas. Creo que encuentros como CEFA y otros eventos que han surgido en la región en los últimos dos años son fundamentales para continuar los diálogos alrededor de la EC y así expandir un correcto entendimiento de sus principios. Se sugiere que estos encuentros promuevan agendas de trabajo concretas para gobiernos, empresas y la sociedad civil.

 

Los principios que guían a la Economía Circular ya han sido desarrollados a un nivel profundo, ahora el reto es entenderlos, acogerlos y ponerlos en práctica en el contexto local para generar soluciones sostenibles en el amplio sentido de la palabra (logrando prosperidad económica, igualdad social e impactos positivos en el medio ambiente).

 

Referencias

 

Frosch, Robert A. and Nicholas E. Gallopoulos. 1989. Strategies for Manufacturing. Scientific American 189 (3) 152 (Inglés)

Ghisellini, P., Cialani, C. & Ulgiati, S., 2016. A review on circular economy: The expected transition to a balanced interplay of environmental and economic systems. Journal of Cleaner Production, 114, pp.11–32. Available at: http://dx.doi.org/10.1016/j.jclepro.2015.09.007. (Inglés)

Kirchherr, J., Reike, D. & Hekkert, M., 2017. Conceptualizing the Circular Economy: An Analysis of 114 Definitions. (Inglés)

Preston, F., 2012. A Global Redesign? Shaping the Circular Economy, London. Available at: http://www.chathamhouse.org/sites/files/chathamhouse/public/Research/Energy, Environment and Development/bp0312_preston.pdf. (Inglés)

Skene, K. & Murray, A., 2015. Sustainable Economics: Context, Challenges and   Opportunities for the 21st-Century Practitioner, Sheffield: Greenleaf Pub. Ltd. Available at: http://www.ingentaconnect.com/content/9781783531530 (Inglés)

 

 

[i] Este artículo contó con la revisión y retroalimentación del Sr. Ken Alston, Asesor Senior de la Plataforma de Economía Circular de las Américas(PEC-Américas) y del Sr. Kevin de Cuba, Director de la Fundación para el Desarrollo Sostenible de las Américas (ASDF) y presidente de PEC-Américas.

 

[i] Lorena García es Gerente de Programa en la Fundación para el Desarrollo Sostenible de las Américas (ASDF) y actualmente maneja la Plataforma de Economía Circular de las Américas (PEC-Américas). Es ingeniera química y magíster en Gerencia de la Innovación y la Tecnología de la Universidad de Bath (Reino Unido). Durante su Maestría, investigó sobre la Economía Circular en el contexto de países emergentes, analizando los retos y oportunidades para hacer la transición hacia economías circulares en países de ingresos bajos y medios en el continente americano.

 

[i] La Fundación para el Desarrollo Sostenible de las Américas (ASDF por sus siglas en inglés) es una fundación independiente que conecta personas, ideas y acciones para lograr el Desarrollo Sostenible a lo largo del continente americano. Para más información por favor visite: www.sustainableamericas.com

 

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